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Estimation Louis-Étienne Watelet : sa côte et ses peintures de paysages

Maître de l’école française du paysage, Louis-Étienne Watelet (1780 – 1866) est un peintre, lithographe et dessinateur prolifique. L’artiste s’est attaché à représenter la nature. Il a réalisé des paysages d’Italie, de Belgique et de France, et en particulier de la région Île-de-France.

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La formation du peintre Louis-Étienne Watelet

Né à Paris en 1780, Louis-Étienne Watelet découvre le monde littéraire et artistique par son grand-père, amateur des sciences et des arts. Son oncle, le graveur Georges Malbeste, lui apprend les bases du dessin. C’est donc après une formation pratiquement en autodidacte que Louis-Étienne Watelet commence à peindre et à vendre ses œuvres, dès l’âge de seize ans. Toutefois, Georges Lanoë-Villène, dans son Histoire française de paysage, note que Louis-Étienne Watelet a été l’élève du peintre néoclassique Pierre-Henri de Valenciennes.

En 1799, à dix-neuf ans, Louis-Étienne Watelet expose pour la première fois au Salon de peinture et de sculpture de Paris. Son tableau intitulé Soleil couchant reçoit les louanges de la critique. La conscription l’oblige cependant à interrompre la pratique de la peinture. Le jeune homme est envoyé pour un temps au 9e régiment de dragons. 

Les paysages de Louis-Étienne Watelet

De retour à Paris, Louis-Étienne Watelet perfectionne sa peinture dans un style historique. En 1810, le peintre reçoit une médaille de deuxième classe au Salon pour son grand tableau Bergers faisant des offrandes au dieu Pan. Dès lors, Louis-Étienne Watelet tient un atelier, suivi par de très nombreux élèves. Parmi ces derniers figurent Paul Delaroche, Prosper Baccuet, Abel Dufresne, Pierre Thuillier, Théodore Caruelle d’Aligny ou encore Jacques Guiaud.

En 1821, Louis-Étienne Watelet voyage en Italie. Il en rapporte plusieurs toiles représentant des paysages italiens comme le tableau Cascatelles de Tivoli ou la Vue de lac de Némi qu’il exposera au Salon. Peu à peu, le peintre s’écarte des sujets mythologiques ou historiques pour se consacrer à l’exploration de la nature. Louis-Étienne Watelet puise son inspiration dans les paysages du sud de la France, d’Italie, de Belgique et du Tyrol. 

Le peintre parcourt également la région d’Île-de-France. Il en tire des tableaux de style romantique tels Le Moulin d’Essonne, Vue du parc de Neuilly près de la Seine ou encore Vue d’un moulin des environs de Compiègne. Louis-Étienne Watelet réalise également des aquarelles prises d’après nature. 

Le peintre se distingue dans l’exécution de cascades, de moulins, de forêts, de rivières et de lacs. Quelques personnages figurent dans ces paysages apaisés. Par exemple, le tableau Paysage des Alpes au torrent et à la scierie, peint vers 1840, représente une scierie située près d’une rivière, dans une forêt. Au loin, les montagnes enneigées se dressent au bout du chemin. Trois personnages discutent tandis qu’un autre s’affaire devant la bâtisse. Une atmosphère tranquille se dégage de cette toile à la touche délicate.

Louis-Étienne Watelet a lithographié un grand nombre de ses œuvres, contribuant ainsi à les diffuser plus largement. L’artiste reçoit en 1819 une médaille de première classe. En 1825, il est nommé chevalier de la Légion d’honneur.
En 1827, le roi de Prusse Frédéric II commande deux tableaux au peintre qui s’intitulent Vue générale de la terrasse de Saint-Germain et Une Forêt. Par la suite, Louis-Étienne Watelet envoie des œuvres à l’Exposition de Prusse. La plupart sont acquises par le roi.
Louis-Étienne Watelet expose régulièrement au Salon ses nombreuses productions jusqu’en 1857. Cette dernière année, il y présente Effet d’orage. Si le maître continue de peindre jusqu’à sa mort en 1866, ses œuvres ne sont montrées qu’à ses proches. 

L’estimation d’une œuvre de Louis-Étienne Watelet

Sur le marché de l’art, les toiles de Louis-Étienne Watelet sont généralement présentées en France. En 2018, le tableau Entrevue de Napoléon 1er avec une délégation de Wurtemberg a obtenu un prix au marteau de 26 000 euros. En 2021, l’œuvre est vendue au prix de 7 500 euros. La même année, un paysage intitulé Vue des jardins des Tuileries est adjugé à 14 000 euros. Une œuvre représentative de son travail représentant un paysage où figurent une petite cascade et une forêt est adjugée pour la somme de 259 euros, ce qui constitue le prix au marteau le plus modeste concernant cet artiste. Entretemps, en 2020, l’huile sur toile Vachet et son troupeau à Tivoli a seulement atteint 770 euros.

En ce qui concerne les dessins exécutés par Louis-Étienne Watelet, ceux-ci sont moins nombreux sur le marché de l’art. En 2017, une aquarelle intitulée Le Petit Pont du village au pied des montages est adjugée pour 600 euros. Quant au lavis Paysage d’Italie, il est adjugé au prix de 400 euros. 

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(Illus.) Louis-Étienne Watelet Vue des fabriques de la ville de Vienne 1837

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